El raro y huidizo zifio de Gervais (Mesoplodon europaeus)

El zifio de Gervais, zifio europeo o ballena picuda antillana (Mesoplodon europaeus Gervais 1855) es un odontoceto pocas veces observado en su hábitat natural. Es una especie endémica del Océano Atlántico.

El zifio de Gervais es un cetáceo endémico del Atlántico y del que se tienen muy pocos avistamientos

Mark Carwardine (1995) Ballenas, delfines y marsopas. Guía visual de todos los cetáceos del mundo. Ed. Omega SA, 256 pp. Ilustraciones Martin Camm

A pesar de lo que parece indicar su nombre específico – el holotipo se describió tomando como referencia un ejemplar encontrado flotando muerto en el Canal de La Mancha en 1840 (Gervais, 1855. Histoire Naturelle des Mammifères, 2:320) – la distribución de este zifio no está restringida a la costa este del Atlántico Norte, si no también al Caribe y Mar de los Sargazos, incluyendo aguas de Bahamas, Jamaica, Trinidad y Tobago y Uruguay como distribución más meridional. No obstante la mejora en el estudio de los varamientos ha ampliado su área de distribución a Portugal, España peninsular (cita confirmada de 1993 en Ayamonte, Huelva), varios países de la costa oeste de África, y las islas Canarias, donde se documentó el primer avistamiento para esta especie de ejemplares vivos en el mar en 1998 (Carrillo & Martín, 1999). Desde entonces, se han producido pocos avistamientos en todo el mundo, aunque el varamiento de ejemplares es relativamente frecuente en estas islas (Carrillo & Tejedor, 2004).

Grupo de Mesoplodon europaeus al suroeste del archipiélago de Cabo Verde. Foto: Gonzalo Mucientes, BEC.

Como podría suponerse, la biología de este cetáceo es poco conocida. Frecuenta las aguas profundas y alejadas de la costa alimentándose fundamentalmente de cefalópodos, crustáceos y peces. La longitud de los ejemplares adultos oscila entre los 4 y 5 m (nacen con una talla aproximada de 2 m). La coloración es grisácea con tonalidades más claras en los laterales aunque es posible también observar un patrón atigrado. La mayoría
de los grupos (constituidos por 2-5 individuos) salen a la superficie simultáneamente y a corta distancia entre ellos, lo cual indica cierto grado de comunicación durante la búsqueda de alimento en las oscuras profundidades. Normalmente el soplo de estos organismos no es visible y no han sido observados sacando la aleta caudal previamente a una inmersión. En cuanto a su conservación, la lista roja de IUCN reconoce a esta especie en la categoría Datos Insuficientes, y está incluido en el Apéndice II del convenio CITES.

Detalle del lomo del zifio de Gervais. Foto: Gonzalo Mucientes, BEC.

Durante una campaña demarcados de tiburones, a finales de enero de 2017 localizamos un grupo de al menos 3 ejemplares (dos adultos y un juvenil) de estos interesantes zifios al suroeste del archipiélago de Cabo Verde, mientras el barco donde nos encontrábamos paraba la máquina. El primer registro confirmado de este cetáceo en el archipiélago de Cabo Verde proviene de una varamiento en mayo de 2013 en la playa cercana a Calheta de Baixo, en la isla de Maio (Koenen et al. 2013).

Los cetáceos se acercaron curiosos a medida que derivábamos con la corriente y se dejaron fotografiar relativamente cerca, hasta que cansados de examinarnos optaron por continuar su camino.

Tres ejemplares de zifio de Gervais en aguas de Cabo Verde. Foto: Gonzalo Mucientes, BEC.

La identificación ha sido confirmada por expertos de la Universidad de La Laguna y de la CEMMA. Las fotos han sido subidas a la plataforma “Base de datos de avistamientos de cetáceos“, para la identificación de los ejemplares si se producieran nuevas observaciones (http://www.cetabase.info/). Esta página es una herramienta que facilita compartir datos de identificación fotográfica (FotoID) y de asociaciones individuales de cetáceos, de cualquier especie y en cualquier lugar del mundo, aunque con fuerte presencia de fotografías de zifios canarios. También se ha subido el avistamiento a la web internacional Observation.org, iniciativa global de registro digital de observaciones de campo en todo el mundo.

Referencias

Carrillo, M., & Martın, V. (1999). First sighting of Gervais Beaked whale (Mesoplodon europaeus Gervais, 1855; Cetacea; Ziphiidae) from the nor oriental Atlantic Coast. In European Research on Cetaceans 13. Proceedings of the Thirteenth Annual Conference of the European Cetacean Society, Valencia, Spain. Cambridge: European Cetacean Society

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